Cómo la política monetaria de los Estados Unidos ha dominado a China

En cualquier economía emergente, existe una conexión importante entre la salud de la cuenta de capital y la de la economía doméstica. Una cuenta de capital frágil, y la duda económica que puede crear, no son bases sólidas para una política exterior china agresiva. A los líderes chinos les gustan sus consignas y, en lo que respecta a la política exterior, dos han reflejado el pensamiento de Beijing en los últimos tiempos. El primero es el cauteloso principio de tao guang yang hui, que generalmente se traduce en inglés como «oculta tu luz y aguarda tu tiempo», que guió la política china durante décadas después de que Deng Xiaoping la estableciera en los años ochenta. Sin embargo, a finales de 2013, el presidente Xi Jinping acuñó un nuevo eslogan para definir un enfoque más firme y musculoso: fen fa you wei, o «esforzarse por alcanzar logros».

Política exterior asertiva

La tendencia hacia una política exterior más asertiva bajo Xi ha sido evidente en todas partes, desde la declaración de China de una zona de identificación de defensa aérea sobre el Mar de China Oriental a finales de 2013, hasta la creación de «hechos en el terreno» en el Mar de China Meridional, hasta El desarrollo de la Iniciativa Cinturón y Carretera.

Pero recientemente ha habido señales de que China podría estar teniendo dudas acerca de su capacidad para seguir luchando por el logro. El gobierno de Xi parece claramente haber entrado en modo de concesión en sus relaciones con los Estados Unidos, y algunos académicos chinos prominentes han comenzado a cuestionar si China ha sido culpable de una expansión estratégica. Por ejemplo, Yan Xuetong, un decano de la beca de política exterior china, ha argumentado recientemente que Xi ha ido demasiado lejos, y que China debería limitar sus ambiciones a una esfera regional más restringida. Otro experto con sede en Beijing, Shi Yinhong, pide una «reducción estratégica» en la política exterior china.

Una explicación fácil para este cambio chino hacia la reducción es el presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, quien ha aplicado su propia marca de asertividad a la relación entre Estados Unidos y China, con el aparente apoyo de toda la clase política estadounidense y de gran parte de la de Europa. Ante el rechazo de Occidente, China es sorprendentemente más cautelosa de seguir adelante.

Pero la precaución actual de China también se debe en gran parte a la fragilidad de su desempeño económico. Como cualquier persona que haya viajado recientemente a Beijing le dirá, el sentimiento de pesimismo económico rara vez ha sido tan tangible como lo es ahora.

Hasta cierto punto, la caída del crecimiento chino es un problema autoinducido. Desde la declaración de Xi en 2017 de que la estabilidad financiera es una preocupación de seguridad nacional, la toma de riesgos por parte de los gobiernos locales y el sector financiero en general ha sido mal vista. Debido a que estos actores han sido los dos motores principales del crecimiento de China en los últimos diez años, la aversión al riesgo entre los funcionarios y financieros provinciales ha eliminado naturalmente la energía de la economía.

Sin embargo, hay otra fuente, poco notada, de la fragilidad económica de China: la cuenta de capital de su balanza de pagos. Desde 2014, cuando las reservas extranjeras de China comenzaron a caer desde su máximo de 4 billones de dólares (hasta los 3 billones de dólares en la actualidad), las autoridades han estado nerviosas por el daño que las salidas excesivas de capital podrían infligir a la confianza económica y el papel global de China.

Economía emergente

En cualquier economía emergente, existe una conexión importante entre la salud de la cuenta de capital y la de la economía doméstica. Si el dinero vota con sus pies, ¿cómo puede alguien esperar que la confianza doméstica sea fuerte?

Además, el motor único más importante de los flujos de capital dentro y fuera de cualquier economía emergente es el estado de las condiciones monetarias de los Estados Unidos. La floja política monetaria estadounidense tras la crisis financiera de 2008 empujó el capital hacia China y otros países en desarrollo. Eso fue lo que ayudó a que las reservas crecieran a 4 billones de dólares en primer lugar: la «flexibilización cuantitativa» de la Reserva Federal de EE. UU. Hizo rentable que las empresas chinas pidieran préstamos y enviaran a los inversores en una búsqueda global de rendimiento, por lo que el dinero fluyó a China.

A la inversa, el endurecimiento progresivo de las condiciones monetarias de los Estados Unidos en los últimos cinco años ha contribuido indudablemente a sacar dólares de China, lo que hace que el país pierda reservas y confíe en sí mismo. Esto se debe en parte a que las compañías chinas tienden a pagar sus deudas cuando el dólar se está fortaleciendo y el costo de pagar los pasivos en dólares aumenta. Además, los inversionistas extranjeros en cartera están menos dispuestos a comprar bonos del gobierno chino cuando el diferencial de intereses entre China y Estados Unidos se reduce, como lo ha hecho en los últimos meses.

La principal razón por la que las reservas no han caído por debajo de los 3 billones de dólares, lo que pondría a los políticos chinos aún más nerviosos, es la red de controles sobre salidas de capital introducida a fines de 2016 y principios de 2017. Pero los controles pueden no ser completamente estancos: la historia de Los flujos de capital nos dice que cuando el dinero quiera abandonar un país, lo hará.

Una cuenta de capital frágil, y la duda económica que puede crear, no son bases sólidas para una política exterior china agresiva. La próxima vez que Trump tenga ganas de reprochar al presidente de la Fed, Jerome Powell, por haber ajustado la política monetaria demasiado rápido, podría detenerse para considerar el papel que las altas tasas de los EE. UU. Y el dólar más fuerte han jugado para dominar la autoconfianza de China. Una Reserva Federal es un regalo para Pekín.

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